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Nueva altura del monte Everest: ¿habrá grandes sorpresas?

Científicos han decidido revalorar la altura del monte Everest. Luego del terremoto de 2015 en Nepal, se estima que haya modificaciones en la magnitud y posición de la elevación, considerada, hasta ahora, la más alta del mundo.

monte Everest
Se está debatiendo sobre una posible modificación de magnitud y posición de la montaña más alta del planeta. El monte Everest puede que nos sorprenda con su altura en los próximos días.

Tras años de controversia, Nepal y China finalmente acuerdan reunirse y debatir la nueva altura del monte Everest. Mediciones, realizadas recientemente por ambas partes, permitirán en los próximos días conocerla con exactitud. Anteriormente China estimaba una altura de 8.844 m, por no considerar la cubierta de nieve en la cima, y Nepal seguía el valor establecido por el “Survey of India”, 8.848 m, el más aceptado a nivel internacional hasta 1999. Con el terremoto de 2015 en Nepal -de magnitud 7,8- se cree que su altura haya sufrido modificaciones: lo que aún no se sabe es si su altura disminuyó o aumentó.

Lo que hace único al Everest

Bautizado por los nepalíes como Sagarmatha, "Frente del Cielo", y por los tibetanos como Chomo Lungma, "Madre del Universo", el monte más alto del mundo fue reconocido como tal en 1852 y en 1865 tomó su nombre de Sir George Everest, agrimensor general británico de la India de la época.

El Everest, junto a las elevaciones circundantes, forma parte de las cordilleras del Himalaya. Está situado en la frontera entre Nepal y China. Es tan alto que alcanza el límite inferior de la corriente en chorro y puede ser azotado por vientos sostenidos de más de 160 km por hora.

Para el 2017, más de 8.000 personas habían alcanzado la cumbre y casi 300 murieron en el intento. Es de difícil acceso y aún más difícil de escalar. La región del Himalaya, por encima de 7.600 metros, se conoce como "zona de la muerte": el cuerpo humano se somete a condiciones extremas por la altitud, que en ocasiones provoca problemas respiratorios o cerebrales por la falta de oxígeno.

¿Cómo se ha medido el Everest?

Las primeras veces se usó un teodolito, instrumento para medir la trigonometría de las montañas, empleado desde lejos en el horizonte. El agrimensor Everest contribuyó a esta misión con mediciones muy precisas desde el Himalaya hasta el extremo sur de India. En 1852 el matemático bengalí Radhanath Sikdar informó que el conocido como Pico XV de la cordillera era el más alto del mundo, con una altura de exactamente 8.839,2 m.

equipo estadounidense Everest
La expedición de Estados Unidos en 1999, patrocinada por la National Geographic Society y otros, obtuvo un cálculo de 2 metros más que el resultado del "Survey of India" de 1954. Crédito: TRIMBLE

Luego de la cifra establecida por el “Survey of India” (8.848 m), en 1999 Estados Unidos marcó una nueva altura de 8.850 m obtenida por equipos GPS y aceptada por especialistas en Geodesia. En 2005 China envió una expedición que tomó como medida la “altura de roca” a través de un radar que penetra el hielo. Este dato fue sólo reconocido en China y es cuestionado aún por Nepal, que incluye en su medición la capa de hielo.

Los métodos han ido evolucionando con el tiempo: hoy se obtiene con la ayuda de los satélites y personas que tienen que escalar el Everest con un receptor GPS. Aun así no es tarea fácil.

Por definir la nueva altura del “techo del mundo”

El pasado año Nepal mandó una expedición para medir la nueva altura del Everest. El jefe de inspección permaneció en el pico durante dos horas y perdió un dedo del pie por congelación. Este país, a pesar de albergar tantas elevaciones, nunca había sido protagonista de sus mediciones. En mayo de este año fue el turno de China que envió a ubicar tecnología GPS avanzada en la cima del monte para realizar esta misión.

equipo nepalí Everest
Equipo de Nepal en el campamento base del Everest: usó para medir la elevación de la cumbre, un sistema de radar de penetración terrestre (caja naranja) y un receptor GPS profesional (en un trípode). Crédito: NATIONAL GEOGRAPHIC

Según Kathmandu Post, el consenso no sólo allana el camino para que los dos países anuncien la "nueva altura" del Everest, sino que también pone fin a un desacuerdo de 15 años sobre si reconocer la "altura de la nieve" o la "altura de la roca" de la montaña como su altura oficial.