Estos son los 42 gigantes del cinturón de asteroides del Sistema Solar

Hasta hace poco se habían podido observar con detalle sólo tres de los más grandes objetos del cinturón de asteroides. Ahora, un grupo de astrónomos ha captado imágenes altamente nítidas de 42 de ellos. Descubre aquí cómo lo hicieron.

42 asteroides
Imagen de los 42 asteroides captados con el instrumento SPHERE montado en el Very Large Telescope del Observatorio Austral (VLT) en Chile. Crédito: ESO/M. Kornmesser/Vernazza et al./MISTRAL algorithm (ONERA/CNRS).

Situado entre las órbitas de Marte y Júpiter, el cinturón de asteroides alberga millones de objetos. Dentro de esta multitud, científicos asociados con el Observatorio Austral (ESO) han detectado la forma tridimensional y la densidad de 42 de los mayores asteroides de esta zona del Sistema Solar. Para ello hicieron uso del instrumento SPHERE (Spectro-Polarimetric High-contrast Exoplanet REsearch) instalado en el Very Large Telescope (VLT) del ESO que se encuentra en Chile.

Pierre Vernazza, autor principal del estudio e investigador del Laboratorio de Astrofísica de Marsella, Francia, hace notar que hasta ahora se habían obtenido imágenes con alta nitidez de “tres grandes asteroides del cinturón principal, Ceres, Vesta y Lutetia que fueron visitados por las misiones espaciales Dawn y Rosetta de NASA y de la Agencia Espacial Europea, respectivamente”.

Desde 2017 se trabaja en ampliar la información sobre los cuerpos principales en el cinturón de asteroides. Algunos superan dimensiones de 100 km, resultando 20 de ellos mayores a 200 km. Los más grandes, Ceres y Vesta, alcanzan diámetros de 940 y 520 km, mientras que los más pequeños detectados son Urania y Ausonia, cuyos tamaños no sobrepasan los 90 km.

Entre los principales descubrimientos, se pudo realizar una división en dos familias de asteroides, tras reconstruir sus formas. Están los que son casi perfectamente esféricos, como Hygiea y Ceres, y los que son más alargados, con forma de “hueso de perro”, como Cleopatra, que se llevó la atención del grupo de investigadores por su peculiaridad.

Lo curioso del número 42 es que representa “la Respuesta Máxima de la Vida, el Universo y de Todo” en la novela “Guía del autoestopista galáctico” de Douglas Adams. En honor a esto, el estudio se hizo público el pasado 12 de octubre, por el 42° aniversario de la publicación del libro.

En el artículo publicado por Astronomía y Astrofísica, también se especifican las densidades de estos cuerpos: se determinó que los menos densos eran Lamberta y Sylvia, de unos 1,3 gramos por centímetro cúbico, parecida a la densidad de un carbón. Y los más densos resultaron Psyche y Kalliope, con densidades de 3,9 y 4,4 gramos por centímetro cúbico respectivamente, superiores a la de un diamante.

Los descubrimientos fueron posibles gracias a la precisión de captura del instrumento SPHERE. De igual forma se prevé que se podrán obtener más imágenes de asteroides de muy alta resolución con el Extremely Large Telescope (ELT) de ESO, actualmente en construcción en Antofagasta, Chile.

Estos telescopios se consideran de alta importancia para la astronomía terrestre: ayudaría en una exploración más profunda del espacio. El avance tecnológico podrá conducir a un cambio en nuestra percepción del universo. Durante la última década han sido revelados grandes descubrimientos astronómicos, como el hallazgo de exoplanetas y la primera imagen de un agujero negro. Imagina cuánto más se puede lograr con el ELT. ¡Nos esperan sorpresas!