¡Peligro! Se seca la Selva Amazónica

La selva más grande del mundo abarca 9 países, alberga miles de especies y se está secando. La demanda de agua de la atmósfera aumentó en los últimos años, dejando a los ecosistemas vulnerables a incendios y sequías. ¿Cuál fue la causa?

Cindy Fernández Cindy Fernández 10 Nov 2019 - 20:45 UTC
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Descubrieron un aumento significativo en la sequedad de la atmósfera y en la demanda atmosférica de agua sobre la selva.

La Amazonia es la selva tropical más grande en la Tierra. Cuando está sana, absorbe miles de millones de toneladas de dióxido de carbono (CO2) al año a través de la fotosíntesis. Al eliminar el CO2 de la atmósfera, la Amazonía logra mantener baja su temperatura y regula su clima. Pero es un sistema delicado y ante cualquier cambio se vuelve muy sensible a las tendencias de secado y calentamiento.

Un nuevo estudio de la NASA muestra que en los últimos 20 años, la atmósfera sobre la selva amazónica se ha secado, aumentando la demanda de agua y dejando a los ecosistemas vulnerables a incendios y sequías. Los científicos analizaron décadas de datos terrestres y satelitales sobre la selva amazónica para rastrear cuánta humedad había en la atmósfera y cuánta humedad se necesitaba para mantener funcionando el sistema de la selva.

"Observamos que en las últimas dos décadas hubo un aumento significativo en la sequedad de la atmósfera, así como en la demanda atmosférica de agua sobre la selva", dijo Armineh Barkhordarian, autor principal del estudio. "Al comparar esta tendencia con los datos de modelos que estiman la variabilidad climática durante miles de años, determinamos que el cambio en la aridez atmosférica está muy por encima de lo que se esperaría de la variabilidad climática natural".

Si no es natural, ¿qué lo está causando?

El aumento en la sequedad es principalmente el resultado de las actividades humanas. Barkhordarian dijo que los niveles elevados de gases de efecto invernadero son responsables de aproximadamente la mitad del aumento de la aridez. El resto es el resultado de la actividad humana en curso, como la quema de bosques para uso de la agricultura y el pastoreo.

Cuando un bosque arde, libera partículas llamadas aerosoles a la atmósfera, entre ellas, carbón negro, comúnmente conocido como hollín. Mientras que los aerosoles brillantes o translúcidos reflejan la radiación, los aerosoles más oscuros la absorben haciendo que la atmósfera se caliente.

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La imagen muestra la disminución de la humedad en el aire sobre la selva, particularmente en el sur y sureste de la Amazonía (NASA)

También puede interferir con la formación de nubes y, en consecuencia, con la lluvia. Los árboles y las plantas necesitan agua para la fotosíntesis y para enfriarse cuando se calientan demasiado. Extraen el agua del suelo a través de sus raíces y liberan vapor de agua a través de sus hojas a la atmósfera, donde enfría el aire y finalmente se eleva para formar nubes. Las nubes producen lluvia que repone el agua en el suelo, permitiendo que el ciclo continúe. Las selvas tropicales generan hasta el 80% de su propia lluvia, especialmente durante la estación seca.

Pero cuando este ciclo se ve interrumpido por un aumento en el aire seco se genera un ciclo distinto, que en este caso provoca la aparición de una estación seca en el noroeste del Amazonas, región que generalmente es muy húmeda, y una extensión a 4 o 5 meses de la estación seca en el sudeste de la selva.

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