La NASA impactará contra un asteroide para proteger a la Tierra

La NASA estrellará una nave espacial contra un asteroide preparándose para el futuro. Se lanzó al espacio DART, la primera misión sobre mitigación de asteroides. Conocé los detalles y maniobras que podrían salvar a la Tierra.

DART NASA asteroide impacto Dimorphos y Didymos
Imagen ilustrativa de la nave espacial DART acercándose a los asteroides Dimorphos y Didymos. Créditos: NASA/JHUAPL/STEVE GRIBBEN-

Se puso en marcha la primera misión sobre mitigación de asteroides. La Prueba de Redireccionamiento del Asteroide Doble (DART, por sus siglas en inglés), de la NASA y Johns Hopkins APL, es la primera misión de prueba de defensa planetaria diseñada para cambiar el curso de un asteroide.

La empresa estadounidense de transporte aeroespacial SpaceX, fundada por Elon Musk, tiene un contrato firmado por al menos 6 millones de dólares para realizar esta misión en conjunto con la NASA. El plan es desviar asteroides a través de un procedimiento que consiste en enviar una nave espacial de unos 19 metros de longitud aproximada, para hacerla impactar contra un asteroide binario, compuesto por dos cuerpos “mellizos”.

Detalles de la misión DART

Después de años de mucho trabajo, cálculos y preparación, finalmente DART despegó a las 6.21 horas UTC del miércoles 24 de noviembre de 2021, a bordo de un cohete SpaceX Falcon 9, desde la Base de la Fuerza Espacial Vandenberg en California, EE.UU.

El objetivo es que con esa fuerza logre cambiar su órbita alrededor del gemelo más grande, y probar así la posibilidad de desviar la trayectoria de un asteroide. Este podría ser un método muy útil en un futuro para salir del blanco de asteroides potencialmente peligros con altas chances de impacto sobre la superficie terrestre.

La misión ayudará a determinar si estrellar deliberadamente una nave espacial contra un asteroide es una forma efectiva de desviar dicho asteroide, explica la NASA.

DART viajará 11 millones de kilómetros de forma autónoma propulsada por paneles solares antes de impactar contra Dimorphos (de 163 metros de diámetro), un pequeño asteroide que gira en torno a uno más grande llamado Didymos (de unos 780 metros de diámetro), con el objetivo de alterar ligeramente su órbita. Algo parecido a una bola de billar desplazando a otra al impactar contra ella, salvando las diferencia de masas, volúmenes y el escenario extremo donde se encuentra todo este complicado sistema ¡claro!

Esta misión fue bautizada por muchos como “la misión suicida de la NASA", por el hecho de enviar una nave a la "muerte directa" al impactar contra esta gran roca. Sin embargo para la NASA y las miles de millones de personas que seguimos paso a paso a DART, se trata de una "misión de prueba heroica”.

DART NASA asteroide impacto Dimorphos y Didymos
La nave espacial de la NASA se estrellará contra la luna del asteroide para desviar su órbita. Créditos: NASA/JHUAPL/STEVE GRIBBEN.

Si bien ninguno de estos dos asteroides es un peligro para la Tierra, la misión es importantísima para ayudará a la NASA a poner a prueba las capacidades de defensa planetaria, en caso de que sea necesario desviar un asteroide en curso de colisión con nuestro planeta en el futuro.

La hora de la verdad

DART lleva a bordo a DRACO, una cámara que apoyará la navegación autónoma y orientación de la nave espacial que transmitirá imágenes a la Tierra en tiempo real antes del impacto, explica la NASA.

Además, aproximadamente 10 días antes de que DART alcance su objetivo, la nave espacial estadounidense desplegará un pequeño satélite construido en Italia, el LICIACube un CubeSAT de la Agencia Espacial Italiana que viaja junto a DART para captar imágenes de la colisión y del cráter generado en la superficie de Dimorphos.

Dado que Dimorphos orbita a Didymos a una velocidad relativa mucho más lenta que la pareja orbita al Sol, el resultado del impacto cinético de DART dentro del sistema binario se puede medir mucho más fácilmente que un cambio en la órbita de un solo asteroide alrededor del Sol.

Los científicos usarán observaciones de telescopios terrestres antes y después del impacto, para determinar cuánto cambiará la órbita de Dimorphos alrededor de Didymos.

Si la misión se desarrolla según lo estrictamente planeado, a finales del año 2022 (entre el 26 de septiembre y el 1 de octubre) la nave espacial llegará al blanco deseado y chocará violentamente contra Dimorphos, a una velocidad aproximada de 6.6 kilómetros por segundo.

¿Cuál es el asteroide más peligroso actualmente?

Aún no hemos encontrado ninguna amenaza significativa de impacto de asteroide en la Tierra, pero continuamos buscando la posibilidad (..) Nuestro objetivo es encontrar cualquier impacto posible, con años o décadas de anticipación, para que se pueda desviar con una capacidad como DART que es posible con la tecnología que tenemos actualmente ”, dijo Lindley Johnson, oficial de defensa planetaria en la Sede de la NASA.

Si bien hasta ahora el asteroide más peligroso es el 2009FD, que tiene menos de 0,2% de probabilidades de chocar contra la Tierra en el año 2185, los científicos deben monitorear constantemente a estas rocas y a sus futuras trayectorias, porque continuamente llegan novedades desde el espacio y la información se actualiza con nuevos hallazgos.