Una falla geológica expulsa un misterioso líquido y podría ser señal de un megaterremoto en EE.UU.

¿Podría la liberación de un simple líquido del fondo del Océano Pacífico, favorecer un megaterremoto sobre la región costera de Estados Unidos? ¿Cómo es posible? ¡Te contamos!

océano
Imágenes del fondo del océano han evidenciado un agujero que está expulsando líquido caliente, a 80 kilómetros de la costa de Oregón, en Estados Unidos. Fuente: Universidad de Washington.

Los científicos se preparan para un potencial terremoto de gran magnitud que podría devastar una zona enorme si se desencadenara. De producirse, afectaría varias ciudades de la costa noroeste de Estados Unidos.

Un agujero en una falla de 960 km de longitud en el Pacífico, a sólo 80 km de la costa de Oregón, está dejando escapar líquido caliente.

Este agujero está ubicado en el borde de la falla de inmersión conocida como la Zona de Subducción de Cascadia, un área que se extiende desde el norte de California hasta Canadá. Los expertos temen que esta zona pueda desencadenar un terremoto de magnitud 9 en el noroeste del Pacífico, provocado por el agujero debido a la fuga químicamente distintiva conocida como "lubricante de falla".

La liberación de este fluido es una mala noticia, ya que actúa como un lubricante que reduce la tensión de fricción entre las dos placas, y cuanto menor sea la presencia de este líquido mayor será el riesgo de un temblor de gran magnitud, dijo Evan Solomon, profesor de oceanografía y coautor del artículo publicado en Science Advances.

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La Universidad de Washington analizó recientemente la fuga, que se observó por primera vez en 2015, y los investigadores admitieron que la tensión entre las placas puede acumularse y desencadenar un terremoto dañino. Un buzo robótico lo descubrió después de que imágenes de sonar captaran burbujas surgiendo del lecho marino.

Los datos mostraron que la línea divisoria de placas era de donde procedía el líquido que se filtraba y que parecía tener una temperatura más alta que la masa de agua circundante. Los investigadores exploraron en esa dirección y lo que vieron no fueron sólo burbujas de metano, sino agua que salía del lecho marino como una manguera de incendios.

La pérdida de fluido de la interfaz de megafalla marina a través de estas fallas transcurrentes es importante porque reduce la presión del fluido entre las partículas sedimentarias y, por tanto, aumenta la fricción entre las placas oceánicas y continentales.

La zona de falla alcanza áreas importantes del noroeste del Pacífico, incluidas Seattle y Portland, Oregón, así como partes del norte de California y la isla de Vancouver, Canadá. Solomon comparó la zona de falla del megaimpulso con una mesa de hockey de aire.

Solomon agregó: si la presión del fluido es alta, es como si el aire estuviera activo, lo que significa que hay menos fricción y las dos placas pueden deslizarse. Si la presión del fluido es menor, las dos placas se bloquearán; aquí es donde se puede acumular la tensión.

Las observaciones de cruceros posteriores muestran que el fluido que sube del fondo marino es 9 °C más caliente que el agua de mar circundante. Los cálculos sugieren que el fluido procede directamente del megaimpulso de Cascadia, donde las temperaturas se estiman entre 150 y 250 ºC.

Pero, ¿qué es una falla geológica?

Una falla es una grieta en la corteza terrestre. Por lo general, las fallas están asociadas o forman los límites entre las placas tectónicas de la Tierra. En una falla activa, las piezas de la corteza terrestre a lo largo de una falla se mueven con el tiempo. Las rocas en movimiento pueden causar terremotos. Las fallas inactivas tuvieron movimiento a lo largo de ellas una vez, pero ya no se mueven. El tipo de movimiento a lo largo de una falla depende del tipo de falla.

Fallas geológicas
Tipos de fallas geológicas: normales, inversas y horizontales.

Hay varios tipos de fallas, como la de deslizamiento normal, cuando una roca de un lado de la falla se mueve hacia abajo en relación con la roca del otro lado de la falla, o de deslizamiento inverso, donde una roca es empujada hacia arriba en relación con la roca del otro lado.

Y luego está la falla de tipo strike-slip, donde el movimiento a lo largo de una falla de deslizamiento es horizontal, y este tipo de fallas no forman acantilados o escarpas porque no se mueven hacia arriba o hacia abajo unas respecto a otras.

Sin embargo, las fallas suelen ser más complejas de lo que sugieren estos diagramas. Una falla puede ser una combinación de deslizamiento y fallas normales o inversas. Para complicar aún más estas condiciones, las fallas a menudo no son sólo una rotura ordenada en la roca, sino que son varias fracturas causadas por movimientos similares de la corteza terrestre.

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