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Encuentran en Reino Unido al depredador terrestre más grande de Europa

Los huesos de uno de los depredadores terrestres más grandes de Europa encontrados en la Isla de Wight han sido identificados por paleontólogos de la Universidad de Southampton.

espinosáurido
Ilustración del espinosáurido White Rock por Anthony Hutchings Crédito: UoS, A Hutchings.

Los restos de uno de los dinosaurios terrestres más grandes de Europa, excavados en la Isla de Wight, han sido identificados por paleontólogos de la Universidad de Southampton, quienes afectuosamente lo denominaron como el "espinosáurido de White Rock".

El espinosáurido, un dinosaurio de dos patas con cara de cocodrilo que vivió hace 125 millones de años, recibió su nombre de la capa geológica en la que se encontraba y era un depredador de impresionantes proporciones.

"Era un animal enorme, que superaba los 10 m de largo con un peso de varias toneladas. A juzgar por algunas de sus dimensiones, parece representar uno de los dinosaurios depredadores más grandes encontrados en Europa, quizás incluso el más grande jamás encontrado", dice Chris. Barker, estudiante de doctorado que dirigió el estudio publicado en PeerJ. "Es una pena que solo se conozca a partir de una pequeña cantidad de material, pero estos son suficientes para demostrar que era una criatura inmensa".

Desenterrando un gigante

Los restos, que se encuentran en el museo Dinosaur Isle en Sandown, se hallaron cerca de Compton Chine, un área en la costa suroeste de la Isla de Wight. Las rocas del Cretácico aquí son bien conocidas por albergar los restos de muchos dinosaurios, aunque también se conservan dinosaurios de otros períodos de la historia menos estudiados en su registro fósil.

Las enormes vértebras pélvicas del espinosáurido, junto con muchos otros huesos, se encontraron en la Formación Vectis, que conserva el comienzo de un período de aumento del nivel del mar cuando el "espinosáurido de White Rock" probablemente buscaba alimento en las aguas de la laguna y bancos de arena.

Huesos dinosaurio
Posición de los huesos mejor conservados Crédito: Chris Barker y Dan Folkes.

"Inusualmente, este espécimen se erosionó de la Formación Vectis, que es notoriamente pobre en fósiles de dinosaurios", dice el coautor y profesor titular de evolución y paleobiología, el Dr. Neil Gostling. "Este es probablemente el material de espinosaurio más joven conocido en el Reino Unido".

Debido a que el espinosáurido solo se conoce a partir de fragmentos, aún no se le ha dado un nombre científico formal, explica Darren Naish, de la Escuela de Biología y coautor del artículo.

“Este nuevo animal refuerza nuestro argumento anterior -publicado el año pasado- de que los dinosaurios espinosáuridos se originaron y diversificaron en Europa occidental antes de extenderse”, añade.

Depredador comido

Las marcas encontradas en los huesos del espinosáurido sugieren que el depredador gigante se convirtió en una fuente de alimento para carroñeros y descomponedores.

Muchos de los fósiles fueron descubiertos por Nick Chase, uno de los cazadores de dinosaurios más hábiles de Gran Bretaña, dijo Jeremy Lockwood, candidato a doctor en la Universidad de Portsmouth y el Museo de Historia Natural: "Estaba buscando restos de este dinosaurio con Nick y encontré un bulto de pelvis con túneles perforados en ella, cada uno del tamaño de mi dedo índice. Creemos que fueron causados por larvas devoradoras de huesos de un tipo de escarabajo carroñero. Es interesante pensar que este gigante asesino terminó convirtiéndose en una comida para una gran cantidad de insectos”.

En un futuro cercano, los investigadores esperan generar secciones delgadas de material óseo para estudiar su estructura interna microscópica para proporcionar información sobre su tasa de crecimiento y edad potencial.