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Las serpientes sobrevivieron al meteorito que extinguió a dinosaurios

Un nuevo estudio indica que todas las serpientes actuales evolucionaron a partir de especies que sobrevivieron al impacto de un asteroide gigante que acabó con los dinosaurios y la mayoría de los seres vivos hace 66 millones de años.

Serpientes meteorito
Un nuevo estudio indica que todas las serpientes actuales evolucionaron a partir de especies que sobrevivieron al impacto de un asteroide gigante en el período Cretácico. (Imagen: Michael Schwarzenberger)

Todos hemos oído hablar de la extinción de los dinosaurios a finales del período Cretácico. La teoría más aceptada para explicar este evento es que un meteorito gigantesco impactó el planeta hace unos 66 millones de años. El choque, ocurrido en la región de la península de Yucatán en México, provocó la extinción de al menos el 75% de las especies vegetales y animales de la Tierra.

El 25% restante fueron, por lo tanto, las semillas de la vida que resistieron y evolucionaron hasta llegar a la actualidad. Estas especies, que antes eran escasas, ganaron espacio para diversificarse en nuevos nichos, anteriormente ocupados por sus competidores. Pero los mecanismos a través de los cuales tuvo lugar esta evolución todavía están envueltos en un misterio.

No solo sobrevivieron a una extinción masiva, sino que en unos pocos millones de años pudieron evolucionar, utilizando sus hábitats de formas innovadoras: Dra. Catherine Klein, Friedrich-Alexander-Universität, Alemania.

Sin embargo, un nuevo estudio muestra que las serpientes actuales (casi 4000 especies) comenzaron a diversificarse justo cuando el meteorito acabó con la mayoría de las especies del planeta.

¿Cómo estudian la evolución de las serpientes?

Dirigida por científicos de las universidades de Bath, Bristol, Cambridge y Alemania, la investigación utilizó fósiles para analizar las diferencias genéticas y reconstruir la evolución de las serpientes actuales. Sus resultados muestran que todas las serpientes vivas en la actualidad se remontan a unas pocas especies que sobrevivieron al impacto del meteorito.

Estas especies prosperaron gracias a su capacidad para refugiarse bajo tierra y pasar largos períodos sin comida. La extinción de sus competidores les ha permitido moverse hacia nuevos nichos, nuevos hábitats e incluso nuevos continentes.


Además de descubrir el origen de todas las especies de serpientes, el estudio también encontró que, antes del impacto, sus ancestros existían solo en alguna región remota del hemisferio sur. Fue solo después de la extinción de los dinosaurios que las serpientes se extendieron por el mundo.

Esta parece ser una característica básica de la evolución: es en los períodos posteriores a las grandes extinciones masivas cuando vemos la evolución en su estado más experimental e innovador. Dr. Nick Longrich, Universidad de Bath, Reino Unido.

Los investigadores también encontraron evidencia de un segundo evento de intensa diversificación de especies de serpientes, al comienzo de la Edad de Hielo, un período nuevamente asociado con la destrucción masiva de la biodiversidad que abrió espacio para que nuevas especies emergieran y colonizaran el planeta.

Al fin de cuentas, el estudio arroja una nueva luz sobre el impacto de las grandes catástrofes en la evolución de la vida y la aparición de nuevas especies, y lleva la ciencia un paso más allá en la comprensión de nuestros propios orígenes. Después de todo, los humanos tampoco estaríamos aquí si los dinosaurios no estuvieran extintos. Tenemos mucha suerte.