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¿Vida en Venus? La NASA lo va a responder

La NASA enviará dos misiones a Venus para encontrar evidencia de vida en el pasado de nuestro planeta vecino. Repasamos los detalles y las expectativas frente al planeta más caliente del sistema solar.

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La NASA desea avanzar en sus estudios y enviará dos misiones (DAVINCI+ y VERITAS) para atravesar la atmósfera del planeta Venus a fines de esta década.

Gracias a la misión de la NASA de 1978, con la nave espacial Pioneer Venus, se encontraron evidencias de que el planeta Venus alguna vez tuvo océanos poco profundos, reafirmando las sospechas anteriores de que fue un planeta similar a la Tierra, incluso habitable.

Venus pudo haber albergado vida en el pasado.

Por este motivo los científicos están interesado en profundizar sus investigaciones, tanto de la superficie como la atmósfera de Venus, para llegar a comprender cómo pasó de ser un planeta habitable al infierno actual.

Antecedentes de la investigación

El Instituto Goddard de Estudios Espaciales de la NASA compartió en 2019 una serie de cinco simulaciones que muestran cómo se habría visto el entorno de Venus en función de la diferente cobertura de agua. Los investigadores dijeron en un comunicado a través de Europlanet Society, que las cinco simulaciones sugieren que Venus mantuvo una temperatura estable entre 20-50 °C durante unos 3 mil millones de años.

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Representación artística de Venus con cuerpos de agua en el pasado. Crédito: NASA

Con una temperatura y entorno estables, es posible que Venus hubiera podido albergar agua y permitir que surgiera la vida. Pero algo ocurrió hace 700 o 750 millones de años atrás, una liberación de dióxido de carbono de las rocas transformaron el clima de Venus.

Los investigadores piensan que este evento del pasado está relacionado con la actividad volcánica, el magma habría liberado dióxido de carbono a la atmósfera, y cuando se enfrió el gas no pudo reabsorberse en la superficie. Los científicos afirman que si ese evento llamado de "resurgimiento" no hubiera ocurrido, Venus aún habría sido habitable hasta el día de hoy. Pero el evento ocurrió y desencadenó una serie de eventos que provocaron la liberación desmedida de gases de efecto invernadero.

La NASA desea avanzar en sus estudios y enviará dos misiones para atravesar la atmósfera del planeta Venus a fines de esta década. Se trata de: DAVINCI+ y VERITAS, su tarea es recopilar información y datos sobre la atmósfera y superficie de Venus.

Misión DAVINCI+

La misión DAVINCI+ por las siglas en inglés de Deep Atmosphere Venus Investigation of Noble gases, Chemistry and Imaging, está programada por la NASA para el año 2029 y será la primera misión dirigida por EE.UU. a la atmósfera de Venus desde 1978.

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La sonda de descenso de DAVINCI+ es un módulo esférico inicialmente alojado en un escudo térmico cónico, y luego se libera para caer a la superficie. Imagen: simulación NASA

Los astrónomos esperan que pueda remodelar la comprensión de la formación de un planeta terrestre en el sistema solar. Esta misión está destinada a la investigación química, su propósito es medir la composición de la atmósfera profunda de Venus para saber cómo se formó y evolucionó. Utilizará una esfera decente para realizar mediciones precisas de gases nobles y otros elementos.

Además, enviará imágenes de alta resolución de las características geológicas únicas de Venus llamadas "teselas" que pueden ser comparables a los continentes de la Tierra.

Misión VERITAS

Abreviatura de Venus Emissivity, Radio Science, InSAR y Spectroscopy, la misión VERITAS mapeará la superficie del planeta para determinar su historia geológica y comprender por qué se desarrolló de manera diferente a la Tierra.

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Simulación que muestra la nave espacial VERITAS utilizando su radar para producir mapas de alta resolución de las características topográficas y geológicas de Venus. Crédito: NASA/JPL-Caltech

VERITAS orbitará Venus con un radar de apertura sintética que registrará las elevaciones de la superficie, creará una reconstrucción en 3D de su topografía y confirmará si los movimientos tectónicos de placas y el vulcanismo aún están activos.

Además, mapeará las emisiones infrarrojas para identificar tipos de rocas y determinar si los volcanes activos del planeta liberan vapor de agua a la atmósfera.

El efecto invernadero de Venus

Venus gira lentamente en dirección opuesta a la mayoría de los planetas, le toma 243 días terrestres en rotar solo una vez, y un año pasa muy rápido por estar más cerca del Sol, le toma 225 días terrestres en dar toda la vuelta alrededor de nuestra estrella, por lo tanto un día es un poco más largo que un año en Venus.

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Simulación de volcanes activos en Venus, que representa una zona de subducción donde la corteza se sumerge en el interior del planeta en la fosa topográfica. Créditos: NASA/JPL-Caltech/Peter Rubin

Este planeta posee una atmósfera densa compuesta principalmente por dióxido de carbono y nubes de ácido sulfúrico, estos gases "atrapan el calor" en un efecto invernadero descontrolado, lo que lo convierte en el planeta más caliente de nuestro sistema solar a pesar de ser el segundo más cercano al Sol.

La temperatura es tan elevada en Venus que metales como el plomo serían charcos de metal fundido. De día su temperatura puede alcanzar los 426 °C, mientras que a la noche puede llegar a los -173 °C, sin dudas la mayor amplitud térmica del sistema solar.

Nuestro vecino pudo haber tenido las condiciones perfectas para albergar vida durante 2 a 3 mil millones de años antes del evento de resurgimiento masivo, que desencadenó gases de efecto invernadero que dominaron la atmósfera y causaron que se volviera tan densamente caliente.