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Las impactantes primeras imágenes tomadas por Perseverance en Marte

Finalmente y de manera exitosa, el pasado jueves 18 de febrero el rover Perserverance de la NASA amartizó en el cráter Jezero, ¡y ya nos envió varias imágenes! Seguí sus actividades y el paso a paso sobre el misterioso planeta rojo.

Perseverance en AMrte
Primera imagen en color de alta resolución enviada por las Hazard Cameras (Hazcams) en la parte inferior del vehículo Perseverance Mars de la NASA, después de su aterrizaje el 18 de febrero de 2021. Foto: NASA / JPL-Caltech

El rover Perseverance es el quinto robot de investigación que la NASA logró posar sobre Marte, después de Sojourner, Spirit. Oportunity y Curiosity. Perseverance, ya se encuentra en suelo marciano y pasará sus próximos años allí, buscando signos de vida en una misión histórica. El rover más grande y avanzado que la NASA ha enviado a otro mundo, tocó suelo marciano después de un viaje de 203 días, y atravesó 472 millones de kilómetros.

Hasta el momento todo salió tal cual lo planeado, el robot descendió en paracaídas este 18 de febrero de 2021 en el cráter Jezero (de 45 km de ancho), en el extremo occidental de Isidis Planitia, a las 5.55 pm (hora argentina). La confirmación del amartizaje exitoso, se anunció en el control de la misión en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA (JPL) en el sur de California.

Jezero es una cuenca de impacto gigante justo al norte del ecuador marciano, el cráter era un posible oasis en su pasado lejano. Hace entre 3 y 4 mil millones de años, un río fluyó hacia un cuerpo de agua del tamaño del lago Tahoe, depositando sedimentos llenos de minerales de carbonita y arcilla. Los científicos creen que este antiguo delta del río, podría haber recolectado y preservado moléculas orgánicas y otros signos potenciales de vida microbiana, y por eso enviaron allí a Perseverance.

La primera imagen

El rover Perseverance Mars de la NASA, ha enviado sus primeras imágenes desde la superficie del Planeta Rojo y provienen de Hazard Cameras (Hazcams), en ella se aprecia la superficie granulosa del cráter Jezero. La NASA publicó en sus redes sociales una primera imagen en blanco y negro tomada por Perseverance, apenas unos pocos minutos después de su perfecto amartizaje. El mensaje que acompañó la foto fue: “Hola, mundo. Mi primer vistazo a mi hogar para siempre”.

La vista de una de las cámaras está parcialmente oscurecida por una cobertura de polvo, y las cubiertas protectoras transparentes de estas cámaras todavía están colocadas. Estas primeras imágenes son versiones de baja resolución conocidas como "miniaturas". Las versiones de mayor resolución estarán disponibles más adelante.

Perseverance en Marte
Primera imagen publicada por la NASA este 18 de febrero de 2021, tomada por el rover Perseverance a 15 minutos de su llegada a Marte. En ella se aprecia la superficie granulosa del cráter Jezero. Foto: NASA/JPL-Caltech

En alta resolución

A diferencia de los rovers anteriores, la mayoría de las cámaras de Perseverance capturan imágenes en color. Después del aterrizaje, dos de las cámaras Hazcams capturaron vistas desde la parte delantera y trasera del rover, mostrando una de sus seis ruedas sobre la superficie marciana.

Perseverance en AMrte
Esta imagen de alta resolución, muestra una de las seis ruedas a bordo del Perseverance. Crédito: NASA / JPL-Caltech

Menos de un día después de que el rover Perseverance amartizara con éxito, los ingenieros y científicos estaban trabajando arduamente, esperando las próximas transmisiones del robot. A medida que ingresaban datos gradualmente, transmitidos por varias naves espaciales que orbitan el planeta rojo, el equipo de Perseverance se sintió aliviado al ver los informes de salud del rover porque mostraban que todo parecía estar funcionando como se esperaba.

El momento clave

El rover Mars Curiosity de la NASA envió una película stop-motion de su descenso, las cámaras de Perseverance están destinadas a capturar video de su aterrizaje, y esta nueva imagen fija fue tomada de ese metraje.

Perseverance en Marte
Esta imagen fija de alta resolución es parte de un video tomado por varias cámaras, cuando Perseverance amartizó. Una cámara a bordo de la etapa de descenso capturó esta toma. Crédito: NASA / JPL-Caltech

La cámara del Experimento de Imágenes de Alta Resolución (HiRISE), capturó a rover Perseverance durante el descenso a Marte. La imagen fue tomada el 18 de febrero de 2021 por HiRISE a bordo del Mars Reconnaissance Orbiter. Se puede ver la etapa de descenso de Perseverance cayendo a través de la atmósfera marciana, con su paracaídas detrás. Utilizó una cámara especial de alta resolución para capturar la nave espacial que navega hacia el cráter Jezero, (de hecho HiRISE hizo lo mismo con Curiosity en 2012).

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Perseverance llegando a suelo marciano
HiRISE capturó a rover Perseverance durante el descenso a Marte. Créditos: NASA / JPL-Caltech / Universidad de Arizona.

El antiguo delta del río, que es el objetivo de la misión Perseverance, se puede ver entrando en el cráter Jezero desde la izquierda. HiRISE estaba aproximadamente a 700 km de Perseverance, y viajaba a aproximadamente 3 km/s en el momento en que se tomó la imagen.

La distancia extrema y las altas velocidades de las dos naves espaciales, eran condiciones desafiantes que requerían una sincronización precisa, y para que Mars Reconnaissance Orbiter se inclinara hacia arriba y rodara con fuerza hacia la izquierda, para que HiRISE pudiera ver a Perseverance ¡en el momento justo!

La misión del orbitador está dirigida por el JPL, una división de Caltech administra el Mars Reconnaissance Orbiter para la Dirección de Misiones Científicas de la NASA en Washington. Lockheed Martin Space en Denver, construyó la nave espacial. La Universidad de Arizona proporcionó y además opera a HiRISE.

¿Cómo sigue?

Se espera que Perseverance pase 687 días terrestres (dos años terrestres equivalen a un año marciano), explorando este cráter y tomando valiosas muestras, que guardará en unos tubos especiales para ser llevadas a la Tierra en una siguiente misión. La NASA y la Agencia Espacial Europea, están planificando una campaña de retorno de muestras de Marte, para que puedan investigarlas con instrumentos más complejos y grandes. Los científicos esperan que estas muestras con un enorme trabajo de investigación y análisis realizado, los ayude a responder la pregunta de si alguna vez hubo vida en nuestro planeta vecino.

La misión Mars 2020 es parte de un programa más amplio, que incluye misiones a la Luna como una forma de prepararse para la exploración humana del Planeta Rojo. Perseverance caracterizará la geología del planeta y el clima pasado, allanará así el camino para dicha exploración de humanos.