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Venezuela: en dos años desaparecerá su último glaciar

Científicos venezolanos estudian el glaciar del pico Humboldt. Este país será el primero de Latinoamérica en perder todos sus glaciares, estiman que termine de desaparecer en sólo dos años. Te contamos sus causas y consecuencias en esta nota.

Glaciar Humboldt
El último glaciar de Venezuela se encuentra ubicado en el pico Humboldt y podría desaparecer en 2 años. Imagen Google Earth.

La Sierra Nevada de Mérida es una cadena montañosa perteneciente a la Cordillera de los Andes tropicales, que atraviesa la parte oeste de Venezuela. Dentro de la Sierra de Mérida se encuentran picos importantes, entre ellos la montaña Humboldt que es la segunda más alta de dicho país con 4940m sobre el nivel del mar.

Esta montaña de forma redondeada está cubierta en su cima por un glaciar permanente que sufre un acelerado derretimiento. La situación preocupa a los científicos venezolanos que estudian y monitorean el deterioro de este paisaje. Ellos indican que las regiones altas de la cordillera deben protegerse con especial atención.

Según la agencia espacial estadounidense (NASA), a través del estudio de imágenes satelitales, afirma que hacia el año 1910 la nombrada Sierra de Mérida estaba cubierta al menos por 10 kilómetros cuadrados de hielo, pero actualmente sólo el 1% de este hielo perenne sobrevive. Además afirman que “La retirada en curso del glaciar Humboldt significa que el país pronto se quedará sin glaciares”.

Según pasan los años

Frecuentemente los últimos restos de los glaciares se encuentran ocultos en un lugar al reparo del Sol, pero este no es el caso del glaciar venezolano. La curiosa topografía de esta zona de montañas, podría ser una de las razones por la que el hielo no ha desaparecido completamente del pico Humboldt. El científico Carsten Braun de la Universidad Estatal de Westfield en Massachusetts, tras investigar este parche blanco cuenta que, aunque las montañas de esa región son remotas y empinadas, este hielo logra persistir porque parece "sentarse" en la única área alta y amplia pero menos empinada, en donde logra acumularse la nieve. Aunque los recovecos de la montaña ayuden a conservar por un tiempo más este glaciar, los científicos predicen su final en el corto plazo.

Glaciar Humboldt
Imágenes satelitales (izquierda: Landsat 5 en 1988, derecha: Landsat 8 en 2015) Evidencia del deterioro acelerado del glaciar del pico Humboldt. Fuente: NASA.

La NASA nos hace confrontar de manera simple y directa con la realidad de este glaciar, gracias a las imágenes satelitales disponibles. La imagen de la izquierda es del 20 de enero de 1988 (tomada con Landsat 5), mientras que la de la derecha data del 6 de enero de 2015 (tomada con Landsat 8), esta última muestra una superficie de hielo mucho más pequeña. Comparando esta dos imágenes, de color falso para diferenciar mejor entre áreas de nieve y hielo (azul), tierra (marrón) y vegetación (verde), queda en evidencia cuál fue el deterioro acelerado vivido por esta masa de hielo en las últimas décadas, y por qué los científicos aseguran que está por desaparecer.

Causas y consecuencias

Se conoce que la contaminación del aire acelera el derretimiento de los glaciares, por ejemplo a través del carbono negro. Este material particulado proviente de la quema de combustibles fósiles y de biomasa, y logra llegar hasta la altura de los glaciares de montaña, absorbe la luz solar y provoca un calentamiento regional temporal. Cuando el carbono negro se deposita sobre la nieve tiende a oscurecer su superficie, lo que hace que absorba más luz solar y se derrita más rápido. Según la UNESCO “es una de las causas por las que el único glaciar de Venezuela desaparecerá en dos años”.

Los glaciares y los océanos regulan el clima y son una fuente de alimentación, comercio y turismo para miles de personas. Es por eso que en el último reporte del Panel Intergubernamental de Cambio Climático (IPCC, por sus siglas en inglés) sobre el estado de los océanos y la criósfera, los científicos advierten que si no logramos controlar las emisiones de gases de efecto invernadero, los ecosistemas sufrirán alteraciones cada vez más graves, al punto de afectar severamente la vida cotidiana. Los expertos que escribieron este informe, esperan que se lo tenga en cuenta en las próximas reuniones sobre cambio climático, como la COP25, que cambió de sede recientemente y se celebrará en Madrid, España, en diciembre de este año.

Reunión de alta montaña

La contaminación del aire y el calentamiento global tienen gran impacto en las zonas de montaña, por eso del 29 al 31 de octubre se desarrolló en Ginebra (Suiza) una Cumbre de Alta Montaña organizada por la Organización Meteorológica Mundial (OMM), en donde se abordaron estos temas. El objetivo principal es fomentar el diálogo de alto nivel e involucrar a los tomadores de decisiones y los actores locales, para desarrollar una hoja de ruta hacia los sistemas de conocimiento e información. Estos deben estar basados en la ciencia, y dirigidos por los usuarios que apoyen el desarrollo sostenible y la reducción de riesgos en regiones de montaña y río abajo.

Los científicos insisten y reclaman medidas ambiciosas y eficaces para intentar revertir (o al menos enlentecer) el calentamiento global, le piden a las naciones que tomen decisiones y acciones inmediatas para la reducción de las emisiones de gases de efecto invernadero. Lamentablemente, todo parece indicar que ya es demasiado tarde para el glaciar ubicado en el Pico Humboldt, en poco tiempo Venezuela terminará por perder toda su criósfera.