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Cinco extinciones masivas que barrieron nuestro planeta Tierra

Desde el período Ordovícico hasta nuestros días, cinco extinciones masivas han marcado la historia del planeta. La gran pregunta es si sobreviviremos al sexto evento, que puede que ya esté en marcha.

Tierra extinción masiva
Desde la antigüedad hasta la actualidad, cinco extinciones masivas han marcado la historia del planeta. ¿Sobrevivirá el ser humano a la sexta, que ya está en marcha?

Todos los seres vivos que conocemos hoy, incluidos nosotros, representan solo una pequeña fracción de todo lo que existió alguna vez. Se estima que el 99% de las especies que habitaron el planeta en los últimos 3.500 millones de años se han extinguido.

Los registros fósiles y geológicos han proporcionado a los científicos pruebas suficientes para identificar cinco de los acontecimientos responsables de una tasa de mortalidad tan elevada. Se denominan eventos de extinción masiva, cuando al menos el 75% de las especies del planeta desaparecen en un abrir y cerrar de ojos geológico, que puede ir de miles a millones de años.

Cada extinción masiva puso fin a un período geológico en el planeta con una serie de calamidades mortales. Las especies sobrevivientes, a su vez, prosperaron con lo que quedó, explotando en diversidad y territorio.

Veamos los cinco eventos de extinción masiva conocidos por los científicos:

1 - Fin del Ordovícico

Ocurrió hace 443 millones de años, el evento se debió a dos grandes cambios climáticos planetarios. Primero, las capas de hielo avanzaron, cambiando radicalmente las corrientes oceánicas y creando un clima severo en las regiones ecuatoriales y de latitud media.

Las especies que lograron sobrevivir al primer golpe sucumbieron en el segundo: un deshielo repentino, que provocó otro cambio severo en la circulación oceánica y el clima planetario. El 86% de las especies y el 57% de los géneros existentes se extinguieron.

2. Fin del Devónico

No todos los eventos de extinción masiva fueron rápidos: este tardó 20 millones de años en ocurrir. Hace entre 359 y 380 millones de años, se produjeron en el planeta una serie de cambios climáticos inesperados, entre ellos la denominada Crisis de Hangenberg.

La causa de estos cambios es incierta, y aunque la explicación más aceptada está relacionada con la alta actividad volcánica, existen hipótesis de que incluso podría haber sido el resultado de una supernova (explosión estelar) cercana al sistema solar. Alrededor del 75% de las especies y el 35% de los géneros se extinguieron.

3. Fin del Pérmico

Hace 251 millones de años, otro evento pudo haber sido desencadenado por una intensa actividad volcánica planetaria, especialmente en Siberia. Las erupciones arrojaron gases tóxicos, acidificaron los océanos y destruyeron la capa de ozono, permitiendo el paso de la radiación solar mortal.

Se cree que el evento tuvo lugar durante un período de 50.000 años, y que el 96% de las especies y el 56% de los géneros se extinguieron. Se destruyeron tantos bosques que durante mucho tiempo no hubo material para quemar: hay una "brecha de carbón" en el registro geológico.

4. Fin del Triásico

Los volcanes son implacables. Una vez más, hace 201 millones de años, erupciones masivas en lo que se convertiría en el Océano Atlántico provocaron un aumento climático en el planeta, eliminando alrededor del 80% de las especies y el 47% de los géneros.

Ese episodio abrió el espacio para que los dinosaurios sobrevivientes explotaran en diversidad, al igual que sus especies más cercanas, dominando completamente el planeta durante los eones siguientes.

5. Fin del Cretácico

Finalmente, hace 65 millones de años, se produjo el famoso impacto de un meteorito en la península de Yucatán, en México. Por si esto no fuera lo suficientemente grave, hay hipótesis de un desencadenamiento de una intensa actividad volcánica en todo el planeta.

Un aumento en la emisión de dióxido de carbono y una caída en los niveles de oxígeno del océano fueron seguidos por un rápido enfriamiento posterior al impacto. Aproximadamente el 76% de las especies y el 40% de los géneros se extinguieron, poniendo fin al reinado de los dinosaurios.

Después de este evento, los mamíferos se adaptaron rápidamente para explotar los nichos ecológicos recién desocupados, al igual que una sola rama de los dinosaurios, más conocidos hoy como aves. Esto también hizo posible el advenimiento de la humanidad.

6. ¿Sexta extinción masiva?

Hablando de humanidad, ahora la actividad humana podría estar catalizando la "sexta extinción masiva”. Un estudio de 2015 de Science Advances estimó que la tasa actual de extinción de especies podría ser hasta 100 veces mayor que la tasa normal estimada a través de estudios geológicos.

Los principales agentes de este incremento son el crecimiento de la población humana, el mayor consumo de recursos y el cambio climático provocado por la acción humana. Con el tiempo, las especies extintas reducen la biodiversidad, desestabilizan los ecosistemas y provocan otras extinciones, generando una corriente cada vez mayor que no se puede detener fácilmente.

Al final, la humanidad puede acabar siendo no solo el agente causante de la sexta extinción, sino también una de sus víctimas. Si sobreviviremos, solo el tiempo lo dirá.